VARANASI: LA INDIA MAS PROFUNDA

Varanasi puede llegar a ser tu peor experiencia o una de las mejores y mas enriquecedoras de tu vida. Solo lo sabrás el día que llegues a esta milenaria ciudad y vivas tu propia historia.

Habíamos escuchado hablar mucho de Varanasi y el río Ganges. Durante años, conocidos y amigos me contaron sobre la cruda realidad que vive esta antigua ciudad. Mas de uno coincidió en su recomendación: “Todo lo que te cuenten de Varanasi va a quedarse corto, Varanasi hay que vivirlo”. Así fue como en el año 2011 junto a dos hermanos y 3 amigos llegamos a esta milenaria ciudad ansiosos pero exhaustos, sin saber que tanto nos iba a golpear, que tanta crudeza y belleza a la vez, íbamos a aguantar.

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Vista desde la barca de la milenaria ciudad de Varanasi.

Llegamos por la mañana en tren desde Agra cansados y agobiados por el calor. No teníamos reserva de hotel y nos dispusimos a buscar algo decente sin saber con lo que nos encontraríamos. Recorriendo sus callejuelas vimos un cartel en el portal de una casa que indicaba que tenían habitaciones. La casa de familia donde nos hospedamos formó parte de nuestra experiencia, y es hasta el día de hoy que cuando pienso en Varanasi recuerdo al propietario de la vivienda que pasó a formar parte de nuestro grupo como uno más, aportando sus conocimientos y experiencias de vida. La casa se encontraba en medio de una caótica calle; bicicletas, motos, carretas y vacas nos pasaban rozando mientras, mochilas en mano, no sabíamos por donde comenzar.

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El caos se impone en cada una de sus calles.
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En el portal de la casa donde nos alojamos junto a su propietario.

Las primeras horas en Varanasi eran solo una sinopsis de todo lo que nuestros 5 sentidos iban a ver, oler, sentir, oír y probar en estos 3 días al pie del río Ganges.

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Varanasi es también conocida como Benarés.

Los arqueólogos creen que Varanasi, también conocida como Benarés, tiene mas de 4000 años de antigüedad, lo que la pone como una de las ciudades mas antiguas del mundo. Los hinduistas la consideran como una de las principales ciudades de peregrinación. Se le considera como una ciudad santa pues se cree que una de las cuatro cabezas del dios Brahma consiguió descansar al llegar a esta ciudad.

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Varanasi es la ciudad sagrada para los hinduistas.

Según la religión hindú, toda persona que muera en Varanasi o a 60 kilómetros a la redonda queda liberado del ciclo de las reencarnaciones. Es por ellos que muchos ancianos y gente desahuciada llega a Varanasi, simplemente, a esperar la muerte. Existen ONGs que tienen casas para albergar a estas personas, pero no dan abasto.

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La vida cotidiana de sus habitantes transcurre mayormente en la calle.

El hinduismo considera los baños en el río Ganges purificadores de los pecados, es por ello que cada madrugada miles de fieles llegan al pie del Ganges a bañarse en sus aguas sin importar el alto grado de contaminación en el que se encuentran. En Varanasi todo lo echan al Ganges; basura, desagüe, cuerpos cremados y hasta cadáveres enteros; una verdadera locura. Según la tradición todo hinduista debe bañarse en las aguas del Ganges por lo menos una vez en su vida.

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Baños purificadores en el río Ganges.

Los peregrinos entran al Ganges descendiendo por los conocidos “Ghats”, nombre que reciben las escaleras de piedras que bajan del malecón y se introducen en el agua. A partir de las 5 am un mar de gente invade el río con la intención de purificar sus almas. Rezan, saltan, meditan, se bañan, se lavan los dientes y hasta se toman el agua contaminada sin preocuparse de nada, su única misión es cumplir con sus creencias religiosas. Muchos lo hacen durante todos los días de su vida.

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Las escaleras de los Ghats que conducen al río Ganges.

Al día siguiente salimos bordeando las 5 am con destino a los Ghats, hora en que Varanasi despierta. Antes de viajar un amigo nos recomendó dejar Varanasi para el final del viaje, ya que iba ser mas fácil entender la cultura hindú luego de haber recorrido otras partes de la India. Eso hicimos, y desde el inicio la ciudad nos abofeteo una vez, otra mas y en el piso nos siguió golpeando.

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El colorido nos deslumbra entre tanto caos.

Caminamos cerca de 15 minutos por las estrechas y sucias calles de la zona conocida como Chowk, en la parte antigua de la ciudad. Mientras andábamos esquivábamos motos, vacas, miles de cacas, basura y mendigos soñolientos. La gente arroja la basura en la calle sin mirar ni siquiera si alguien esta pasando al frente, una que otra rata cruza de un lado al otro de la calle, mientras un grupo de monos sarnosos pasean de techo en techo buscando algo que robar. Al vernos perdidos en este laberinto de calles y caos urbano, dejamos al azar y en manos de nuestro anfitrión que nos guiara hasta la rivera del Ganges.

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Una vaca muerta en el río.

Tomamos un bote a remos y partimos a observar el mar de hindúes que bajan los ghats y entran al Ganges a purificarse entre músicos, ofrendas y flores. Sentíamos como si hubieramos retrocedido mas de 3000 años en el tiempo, fue realmente impresionante.

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En nuestro bote llevábamos a una niña que vendía ofrendas.

Luego de disparar cientos de fotos salimos de la barca con destino a la casa, andamos por una hora sin decir palabra, estábamos extasiados. Caminamos una vez mas por sus caóticas calles mientras empujones, vacas, corderos, perros y montañas de basura nos inquietaban y dificultaban el camino. No teníamos la menor duda que si tropezábamos alguien o algo nos pasaría por encima.

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Yo misma fotografiando todo lo que iba aconteciendo desde la barca.

Al atardecer caminamos hacia uno de los crematorios que se encuentran al pié del Ganges. En el camino hombres y mujeres nos pedían tomarse fotos con cualquiera de los 6. Y para no decepcionar a nadie poníamos nuestra mejor pose y sonrisa.

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Observamos las ceremonias nocturnas desde nuestra barca rodeados de miles de fieles.

Ya habíamos visto los crematorios desde el barco, pero la experiencia de estar ahí fue demasiado fuerte. En un principio dudamos en subir a ver las cremaciones, pero estábamos ahí y posiblemente esta sería nuestra única vez en Varanasi. Nos armamos de valor y observamos dos cremaciones paralelas, no voy a dar muchos detalles porque podría ser impactante. Lo único que voy a contar es sobre el intenso olor del ambiente y la nube de cenizas que volaban. Unos 5 metros mas allá, en la orilla del río, dos señores pescaban, en medio de las cenizas humanas, la cena del día.

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Cuerpos que esperan ser cremados envueltos en lienzo.

Una vez que salimos de los crematorios nos quedamos callados largos minutos que posiblemente fueron horas, la impresión fue muy fuerte. Son imágenes muy duras pero llenas de sentimiento las que quedaron tatuadas en nuestra memoria, las cuales estarán ahí por el resto de nuestras vidas.

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Trabajadores esparciendo las cenizas en el río Ganges.

Al día siguiente madrugamos y salimos antes de las 5 am nuevamente. Estábamos  aturdidos de ver tanta miseria y caos, pero teníamos que seguir recorriendo esta ciudad. Y así fue.

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Barca con mujeres Hindúes recorriendo el río Ganges.

Partimos de Varanasi hacia Katmandú contrariados. Fue una experiencia intensa e inolvidable, dura pero necesaria que definitivamente nos marcó. Va a sonar extraño después de todo lo que he escrito pero estar en Varanasi me dio mas vida de la que sentía que tenía y volvería una y otra vez. Posiblemente porque me gusta conocer realidades distintas a la mía, aprender y tratar de entender distintas culturas y maneras de ver la vida. Y Varanasi es esa otra cara de la moneda.

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Varanasi al amanecer.

No hay duda que Varanasi es un destino para verdaderos viajeros, para gente que le gustan las experiencias nuevas, que tiene la mente abierta, que no tiene prejuicios y que no siempre buscan placer y comodidad en sus viajes. Para vivir Varanasi hay que olvidarse de los tours, hay que salir, recorrerla y vivirla, aunque uno no tenga claro con que se va a tropezar.

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Fieles en el Río lavando la ropa y rezando.
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Las fotografías publicadas pertenecen a Guadalupe González.

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